sábado, 5 de abril de 2014

Una nave de la NASA buscará la respuesta a un misterio lunar antes de estrellarse

Una nave de la NASA buscará la respuesta a un misterio lunar antes de estrellarse
La NASA está preparando un choque controlado contra la superficie lunar, posiblemente el 21 de abril, para su caducada misión LADEE (Lunar Atmosphere and Dust Environment Explorer). Pero antes, la nave dedicará un último aliento a desentrañar uno de los mejores misterios que fue a descubrir a la Luna.

Un objetivo principal de la misión era entender un brillo extraño en el horizonte de la Luna, visto por los astronautas del Apolo justo antes del amanecer. "Hasta ahora no hemos dado con una explicación para eso", declaró en rueda de prensa el científico del proyecto Rick Elphic, del Centro de Investigación Ames de la NASA. Una idea principal es que los rayos ultravioletas del Sol hacen que las partículas de polvo lunar se carguen eléctricamente. Ese polvo luego se eleva formando una nube que refleja la luz a los ojos de los astronautas.

LADEE lleva consigo un instrumento que mide el impacto de las partículas de polvo individualmente, así como la señal colectiva de partículas más pequeñas. Los científicos lunares esperaban una cierta cantidad de polvo diminuto para explicar lo que vieron los astronautas del Apolo. Pero LADEE no lo encontró. "Hicimos medir una señal que indica que la cantidad de polvo elevado tiene que ser al menos dos órdenes de magnitud por debajo de las expectativas que se basaban en los informes de las Apolo", dice Mihály Horanyi de la Universidad de Colorado, investigador principal del instrumento.

Tal vez la elevación de polvo ocurre sólo de vez en cuando, sugiere, y los astronautas se encontraban en el lugar adecuado en el momento adecuado para verlo, informa Nature.

LADEE intentará una vez más desentrañar el misterio del resplandor en el horizonte lunar. A medida que se acerca cada vez más a la superficie lunar, apuntará su rastreador de estrellas hacia el horizonte de la Luna para tratar de replicar el ángulo y las condiciones bajo las cuales los astronautas vieron el resplandor. El rastreador de estrellas no está diseñado para obtener imágenes de alta resolución, pero Elphic dice que vale la pena mirar.

En los próximos días, los directores de la misión guiarán a LADEE en una trayectoria a sólo 3 kilómetros por encima de las montañas de los Apeninos en el lado cercano de la Luna. El objetivo es ver qué tipo de polvo puede mantenerse tan cerca de la superficie. Después se elevará un poco para sus restantes semanas, antes de caer contra la superficie. Está destinada a seguir el deterioro natural de su órbita y vaporizarse en el lado lejano lunar.

En su misión principal, la nave espacial hizo las mejores mediciones del envoltorio de polvo de la luna, generado por pequeños meteoritos que bombardean la superficie. La misión también descubrió átomos exóticos como neón, magnesio y aluminio en la atmósfera exterior de la Luna.

EUROPA PRESS

El agua de la Tierra y de la Luna pueden tener el mismo origen

El agua de la Tierra y de la Luna pueden tener el mismo origen
Las trazas de agua en las antiguas rocas lunares pueden compartir un origen común con el agua en la Tierra. Si se confirma el vínculo potencial de agua de la Luna y de la Tierra, se avalaría la teoría de que el material del que se formó la Luna procedía de la proto-Tierra, y que el agua en este material sobrevivió al gigantesco impacto que se cree formó el gran satélite natural de la Tierra, según han expuesto en la Conferencia de Ciencia Lunar y Planetaria en Houston.

Hasta ahora, la mayoría de los estudios de las rocas lunares se han centrado en la evaluación de los contenidos de agua de los basaltos más jóvenes y los vidrios volcánicos. Los investigadores tienen acceso a las rocas lunares gracias a seis misiones del Apolo de la NASA y las tres misiones robóticas rusas. Las misiones Apolo regresaron a la Tierra con una enorme carga de 382 kilos de muestras de rocas y suelo lunar.

La reciente investigación se concentró en las posibles fuentes de agua en las rocas de las tierras altas lunares. Estas muestras constituyen algunas de las rocas lunares más antiguas disponibles para el estudio y se cree que se han formado directamente del océano de magma lunar. Jessica Barnes, un estudiante de doctorado en ciencias planetarias y espaciales de la Open University del Reino Unido, dirigió la investigación.

Las rocas son de origen volcánico y contienen apatita, un mineral de fosfato de calcio que tiene los mismos elementos volátiles que las que se encuentran en muchas rocas ígneas de la Tierra. Elementos volátiles, que incluyen hidrógeno, cloro y azufre, son los elementos que escapan más fácilmente a partir del magma.

Barnes y sus colegas analizaron el material de apatita de tres muestras de las tierras altas recogido por los astronautas del Apolo 17, por el contenido de agua y la composición isotópica de hidrógeno. Las apatitas son extremadamente raras en estas muestras lunares, y por lo tanto no fueron plenamente investigados previamente.

Sin embargo, tienen el potencial de revelar la historia original del agua en el sistema Tierra-Luna debido a su edad y estrecha relación con productos de cristalización del océano de magma lunar.

"Mediante el estudio de la composición isotópica del agua presente en estas rocas , podemos examinar la historia del agua en el sistema Tierra-Luna más cerca del momento en que estos dos cuerpos planetarios se formaron", explicó.

Los científicos encontraron grandes cantidades de agua encerrados en la estructura cristalina de la apatita. También determinaron la firma isotópica de hidrógeno del agua en estas muestras para identificar una fuente potencial para el agua .

Para medir la composición isotópica del agua e hidrógeno en las rocas, el equipo utilizó un instrumento llamado espectrómetro de masas de iones nanosecundarios. "Esencialmente perforamos pequeños agujeros -menos de una décima parte de un milímetro- en nuestras muestras con un haz de iones ", dijo Barnes. Mediante la medición de las cantidades de estos iones , los investigadores determinaron la composición isotópica de hidrógeno del agua que se encuentra en la apatita.

"Diferentes objetos en nuestro sistema solar tienen firmas H-isotópicas características. Podemos usar la firma H-isotópica del agua en las muestras lunares como una huella digital, que luego emparejamos a los valores conocidos de otros objetos del sistema solar", dijo Barnes. Los investigadores pueden usar estas firmas para determinar de dónde viene el agua de las muestras lunares, informa Space.com.

Una vez analizadas las firmas, los investigadores notaron que la firma isotópica de hidrógeno medido para estas muestras lunares era comparable a la de algunos meteoritos de condritas encontrados en la Tierra. Esto significa que tales meteoritos podrían haber llevado el agua a la Luna, dijo Barnes. Además, agregó, "la firma también es sorprendentemente similar a la estimada para el manto de la Tierra , lo que indica que el agua en el interior de la Tierra y la Luna puede compartir un patrimonio común".

El vínculo del agua en la Tierra y la Luna podría ser explicado de dos maneras. Primero, el agua terrestre primigenia habría podido sobrevivir las secuelas del impacto gigante que se cree pudo ocurrir hace 4.500 millones de años: la explicación que prevalece para el origen de la Luna. En segundo lugar, una fuente común podría haber añadido agua al sistema Tierra-Luna inmediatamente después de la formación de la Luna.

La investigación aparece en la última edición de la revista Earth and Planetary Science Letters.
EUROPA PRESS

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